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La NSA creó su propio Google Voice

La agencia de Estados Unidos intercepta llamadas y mensajes de voz desde hace más de una década. Lo nuevo es que puede transcribir el audio, escoger las palabras clave y hacerlo a gran escala.

Unos 4 años antes de que Google desarrolle su programa de llamadas Google Voice en 2009, la NSA (Agencia de Seguridad Nacional de EE.UU.) ya había creado una plataforma similar e incluso más poderosa.

La tecnología se llama Human Language Technology Research (Investigación del Lenguaje Humano) y convierte cualquier tipo de audio (llamadas, mensajes de voz, etc.) en texto, es decir transcribe la voz de un interlocutor e incluso puede traducirla al inglés. Luego el sistema de la NSA guarda las transcripciones y las codifica de forma secreta para que solo puedan ser accesibles bajo palabras clave o keywords.

Esta revelación es parte de los últimos 11 cables filtrados por Edward Snowden, el contratista de la NSA y quien al momento es buscado por el FBI y vive en Moscú. Los alcances de la agencia de EE.UU. y su programa de vigilancia fueron conocidos solo gracias a los documentos descubiertos por Snowden.

Hasta ahora el norteamericano ha revelado cómo funciona la metadata que extrae la NSA de los correos electrónicos y mensajes de textos de los objetivos vigilados.

Hoy la atención se centra en este nuevo programa que la NSA desarrolló hace una década, incluso cuando la tecnología de Google y otras compañías de Sillicon Valley era incipiente. Los 11 cables, analizados por el sitio web The Intercept, indican cómo la NSA habría escuchado o más bien espiado las conversaciones de varios países como Irak, Afganistán, México y otras naciones de América Latina. Varias partes de los cables están tachadas, en especial el nombre del remitente, y en clave.

¿Cómo funciona el programa de voz de la NSA?

Dan Froomkin, quien analizó los recientes documentos filtrados por Snowden, califica a las plataformas  para transcribir la voz como el ‘Santo Grial’ de la tecnología. De ahí la importancia de los documentos revelados, porque describen “las palabras claves que usan los programas diseñados para analizar y extraer los contenidos de las conversaciones, y además muestran el uso de un sofisticado algoritmo para discernir las conversaciones de interés”, dice Froomkin.

Seguro y dirá que escuchar las conversaciones de alguien es una tarea de espionaje que se ha realizado por mucho tiempo, pero siempre se ha necesitado de alguien real para el trabajo. El programa de la NSAutiliza un algoritmo que lo hace funcionar a gran escala.

En uno de los memos filtrados, con fecha de 2011 y llamado ¿Cómo funciona la tecnología del lenguaje humano?, la NSA indica que envió sus laboratorios con el programa de voz a Afganistán, Texas y Georgia, además que se obtuvo información confidencial de América Latina a través de la vigilancia de conversaciones en embajadas. “El español es el lenguaje más comprensible para nuestro programa de análisis de voz”, dice el memo.

En otro de los documentos se indica que una parte del programa, destinada a ‘descifrar’ los dialectos de personas de Pakistán o Afganistán, costó alrededor de $ 4,7 millones al gobierno de EE.UU.

En un documento, titulado ‘Finding Nuggets’, el remitente (un analista técnico de la NSA cuyo nombre es tachado) relata qué aprendió del programa para transcribir el lenguaje humano.

Además describe a la tecnología como un boom en el espionaje. “Desde encontrar túneles en Tijuana, identificar amenazas de bomba en las calles de México y hasta encontrar los responsables de un tiroteo, esta tecnología acelera el proceso de encontrar información relevante”.

El autor de este memo también fue parte del equipo que presentó la tecnología a los líderes militares en Afganistán, desde Kabul a Kandahar. La filtración indica que la Agencia de Comunicación del Gobierno, el equivalente británico para la NSA, usó un programa similar para reconocer las conversaciones en 2004.

Los informes de los técnicos de la NSA revelan además que la tecnología tiene un promedio de error del 30% a 40%, por lo que ‘recomiendan’ explotar al máximo sus capacidades y seguir desarrollando aplicaciones en torno al sistema.

¿Por qué debe importar esta nueva filtración?

Los técnicos y especialistas en internet, consultados por el portal The Intercept, indicaron que la capacidad de vigilancia de la NSA es un ejemplo “perturbador de la invasión a la privacidad de todos quienes usan la Web”.

“Creo que aún la gente no entiende que la economía de la vigilancia masiva ha cambiado…una vez que la NSA tiene la capacidad de hacerlo (interceptar llamadas y transcribirlas) la siguiente pregunta es ¿qué podrán hacer con la información?”, explica Jennifer Granick,  directora de una organización digital del Centro Stanford y entrevistada por The Intercept. Añade que quizás nunca se sepa cuánta gente inocente ha sido afectada por los programas de vigilancia.

Un experto en reconocimiento de voz, citado por The Intercept, explica que quizás la gente no se da cuenta de la magnitud de las nuevas filtraciones, pues la mayoría de las comunicaciones históricamente se realizan en audio, un modo que se ha considerado privado.

“No se trata solo de vigilancia, la pregunta es a ¿dónde van los récords de las conversaciones transcritas? Va a alguna parte y la gente vive en un círculo de confianza, pero ahora no creo que nadie puede confiar en nadie”, dice Bhiksha Raj.

Las revelaciones de Snowden llegan una semana después de que el matemático William Binney (quien trabajó para la NSA) dijo que la efectividad de los programas de la agencia están en duda, puesto que no han podido evitar ataques como el bombardeo de Boston o los ataques en París. Quizás la NSA conoce la información sensible, pero no la revela a tiempo. (I)

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